Stresemanns Ganz normal
spanische Grippe 07

Behind Corona: Mark Honigsbaum – Warum diese Pandemie sowohl der Erinnerung als auch der Vorstellungskraft widersprechen könnte.

Ganz Normal Behind Corona

Behind Corona

In dieser Reihe beschäftigen sich verschiedene Autoren mit Dingen die rund um den Covid19-Virus sein könnten oder werden. Beispielweise, wie Falschmeldungen entstehen, wie Pandemien früher behandelt wurden oder wie es nach der Corona-Pandemie aussehen könnte.

Bücher, Musik, Kunstwerke und Denkmäler tragen dazu bei, dass Opfer von Pandemien in Erinnerung bleiben. Aber während der Ausbruch von Schwarzem Tod, AIDS und Ebola fester Bestandteil unseres kollektiven kulturellen Gedächtnisses ist, waren der Ausbruch des Corona-Virus ähnlich wie der Ausbruch der spanischen Grippe dieses nicht. Der Medizinhistoriker und Autor Mark Honigsbaum erklärt warum.

Im Juni 1987 versammelte sich eine Gruppe von Aktivisten in San Francisco, um Freunden und Liebhabern, die kürzlich an AIDS gestorben waren, ihren Respekt zu erweisen. Zu einer Zeit, als vielen Opfern der „schwulen Pest“ – wie die Krankheit damals in den Medien genannt wurde – religiöse Bestattungen verweigert wurden, war es wichtig, sie zu ehren.

Um sicherzustellen, dass die Verstorbenen nicht vergessen wurden, kam Cleve Jones , ein schwuler Aktivist aus San Francisco, auf die Idee, die Namen von 40 AIDS-Opfern auf Plakate zu malen und sie vom Balkon des Rathauses aufzuhängen. Die nebeneinander aufgereihten Plakate ähnelten allerdings wohl eher einer Steppdecke. Was, fragte sich Jones, wenn er mit jeder Tafel, die die Größe eines durchschnittlichen Grabes misst, einen echten Quilt machen würde? Und was wäre, wenn die Paneele an einem nationalen Wahrzeichen von Kopf bis Fuß verlegt würden? Es wäre ein passendes Denkmal – und so argumentierte er – ein Symbol, das Politiker nicht ignorieren könnten.

So wurde im Oktober 1987 anlässlich eines Massenmarsches für Lesben- und Schwulenrechte in Washington DC der erste Abschnitt des AIDS Memorial Quilt , der mit den Namen von 1.920 Opfern bestickt war, in die National Mall gelegt. Heute hat der Quilt fast 50.000 Tafeln und wiegt ungefähr 54 Tonnen. Damit ist er das größte Volkskunstwerk der Welt und vor allem das schwerste Denkmal für eine Pandemie in der Geschichte.

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Der AIDS Memorial Quilt wurde mit den Namen von 1.920 Opfern bestickt.

Schädel, Skelette und Steine

AIDS ist nicht die einzige Pandemie, die künstlerische Produktionen inspiriert hat. Nach dem Schwarzen Tod im 14. Jahrhundert schmückten Künstler Kirchen und Opfergräber mit makabren Bildern tanzender Skelette, ein Hinweis auf die Tanzwut, die Städte und Dörfer auf dem Weg des Pestbazillus erfasste.

Bis zum 16. Jahrhundert hatte die wiederkehrende europäische Pesterfahrung eine künstlerische Heimindustrie beflügelt. Porträtmaler wie Albrecht Dürer und Frans Hals zeigten wohlhabende Gönner, die Schädel und andere Erinnerungsstücke hielten, als Erinnerung an ihre Sterblichkeit.

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Der Schwarze Tod inspirierte viele Künstler, Kirchen und Opfergräber mit makabren Bildern tanzender Skelette zu schmücken.

In jüngerer Zeit wurde bei dem Aufruf zur Ehre der Opfer der westafrikanischen Ebola-Epidemie ein Friedhof an der Stelle einer Ebola-Behandlungseinheit in Foya, Liberia, einberufen, auf der 2014 5.000 Liberianer und Gesundheitspersonal ums Leben kamen. Das erste, was Besucher begrüßt: Am Eingang befindet sich ein großer Marmorstein mit der Aufschrift: “Diejenigen, die hier zur Ruhe gelegt werden, werden niemals vergessen werden.”

Aber was ist mit einer Pandemie, die fast so viele oder weit mehr tötete als AIDS und Ebola zusammen?

Zwischen dem Frühjahr 1918 und dem Winter 1919 breitete sich die „spanische Influenza“ – so genannt, weil Spanien als erstes Land die sich ausbreitende Krankheit anerkannte – auf der ganzen Welt aus und tötete schätzungsweise 50 bis 100 Millionen Menschen. (Zum Vergleich: Bis heute sind 35 Millionen Menschen an AIDS gestorben, ca. 150.000 an Covid19 (Stand 11.04.2020) und 12.000 starben bei der Ebola-Epidemie 2014/16.)

Aber selbst nach 102 Jahren finden sich keine Denkmäler für die spanische Grippe, die mit der AIDS-Decke zu vergleichen sind, und nur wenige Friedhöfe, die an das Opfer von Ärzten und Krankenschwestern erinnern. Sie werden auch nicht viele Romane, Lieder oder Kunstwerke aus der Zeit finden, die sich auf die Pandemie von 1918 beziehen. Wird es nach Corona genauso passieren?

Das Rätsel der kulturellen Amnesie

Dieses Fehlen künstlerischer Reaktionen und bewusster öffentlicher Erinnerungen verwirrte die Kommentatoren vor einhundert Jahren. “Es besteht ein gewisses psychologisches Interesse an der Tatsache, dass der emotionale Eindruck [durch die Influenzapandemie] tatsächlich schwächer war als der, der durch ein viel weniger schwerwiegendes epidemiologisches Ereignis hervorgerufen wurde”, bemerkte Major Greenwood – ein klassisch ausgebildeter Gelehrter und Epidemiologe, der 1935 für die britische Regierung eine Zusammenfassung der Ereignisse rund um die “spanische Grippe” erstellte”.

Der Umwelthistoriker Alfred Crosby war ähnlich ratlos und schrieb 1976 in seine Geschichte der Pandemie: “Man sucht nach Erklärungen für die seltsame Tatsache, dass die Amerikaner die Pandemie kaum beachteten und dann schnell vergaßen, was sie bemerkten.”

Trauer hinter verschlossenen Türen

Was führt dazu, dass einige Epidemien und Pandemien vergessen werden und andere in Erinnerung bleiben? Um das zu beantworten, müssen wir verstehen, wie die spanische Grippe vor 100 Jahren und der Covid19-Virus heute die Menschen getroffen hat.

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Die spanische Grippe tötete schätzungsweise 50 bis 100 Millionen Menschen. Diese Zeichnung aus dem Jahr 1918 zeigt ein Monster, das ein Influenzavirus darstellt und einen Mann über den Kopf schlägt, während er in seinem Sessel sitzt.

Während 100 Millionen eine beeindruckende Zahl sind, waren diese Todesfälle auf der ganzen Welt verteilt, und im Fall von Großbritannien (225.000 Todesfälle) und den Vereinigten Staaten (675.000 Todesfälle) machten sie nur 2 Prozent der Bevölkerung dieser Länder aus. Selbst in Indien, wo die spanische Grippe schätzungsweise 18,5 Millionen Menschen getötet hat, lag die Sterblichkeitsrate bei nur 6 Prozent . Augenblicklich sieht es beim Corona-Virus ähnlich aus. Wenn auch zum gegenwärtigen Zeitpunkt noch keine aussagefähigen Zahlen vorliegen, so ist die Anzahl der Toten im Vergelich zu den Infizierten prozentual ebenso niedrig.

Im Gegensatz dazu hat der “Schwarze” Tod in den mittleren Jahrzehnten des 14. Jahrhunderts schätzungsweise 30 bis 60 Prozent der europäischen Bevölkerung getötet (40 bis 70 Millionen Menschen, wie Suzanna Austin in „Eine Pest im Land: Epidemien der neuen Welt in“ berechnet eine globale Perspektive “, veröffentlicht 2003). Zu einer Zeit, als die Bevölkerung Europas bereits stark von einer Hungersnot betroffen war, hatten die wiederholten Pestwellen auch einen tiefgreifenden demografischen Effekt, was zu einem Mangel an Landarbeitern führte. Dies erhöhte die Verhandlungsmacht der Bauern und führte nach Ansicht einiger Historiker zum Zusammenbruch des Feudalsystems.

Was ist mit den Todesfällen selbst? Das letzte Stadium der spanischen Grippe war eine grausige Angelegenheit, bei der die am schlimmsten betroffenen Personen einer Erkrankung namens Zyanose erlagen, bei der ihre Lippen, Wangen und Ohren eine purpurblaue Farbe annahmen, während sich ihre Lungen mit Erstickungsflüssigkeiten füllten.

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Diese Zeichnung eines Mannes mit Zyanose zeigt die lila-blaue Farbe der Haut. Laut der Zeichnung „befindet sich der Patient nicht in körperlicher Not, aber die Prognose ist fast hoffnungslos.“

Während die Zyanose ausnahmslos tödlich war, traten die Symptome nur in etwa der Hälfte der Lungenfälle auf, und die meisten Todesfälle ereigneten sich hinter verschlossenen Türen in der Privatsphäre der Häuser der Menschen. Vergleichen Sie dies mit Karposis Sarkom, dem alarmierenden Hautzustand, der zusammen mit der sichtbaren Verschwendung von Muskeln und Fleisch frühe AIDS-Patienten so schockierend machte.

In den ersten Jahren der Pandemie schien AIDS schwule Männer und andere sogenannte „Risikogruppen“ wie Haitianer und Heroinkonsumenten herauszustellen. Da sich die Kirchen weigerten, Opfer zu begraben, und die Schulen mit dem Virus infizierte Hämophile durch kontaminierte Blutprodukte untersagten, ist es nicht überraschend, dass sich die Scham und der Kummer von Freunden und Familienmitgliedern schnell in Wut und Forderungen nach politischem Wandel verwandelten.

Selbst als die spanische Grippe im Herbst 1918 zu einem virulenten Killer mutierte, wurden die meisten Todesfälle auf einen kurzen Zeitraum von vier Wochen komprimiert, wobei die Sterblichkeit auf einen breiten Querschnitt der Gesellschaft sank. Über soziale, sexuelle und ethnische Grenzen hinweg wurde es kein Vehikel für Stigmatisierung oder Motor für Empörung.

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Edvard Munchs “Selbstporträt mit der spanischen Grippe” ist eines der wenigen Kunstwerke, die diesen Zustand dokumentieren. Er starb nicht an der Krankheit.

Todesfälle, die der Vorstellugskraft trotzen.

Aber der vielleicht größte Grund für das Fehlen öffentlicher Gedenkstätten für die spanische Grippe ist die Unmöglichkeit, sich Todesfälle in einem solchen Ausmaß vorzustellen. In seinem Roman “Die Pest” beschreibt Albert Camus die vielen Millionen Körper aus der Vergangenheit als nur einen immateriellen Nebel, der durch den Geist driftet.

Anlässlich des 100. Jahrestages der tödlichen Herbstwelle eröffnete das Florence Nightingale Museum im September 2018 eine neue Ausstellung, in der wir uns an die Kriegserfahrungen von Ärzten und Krankenschwestern erinnern konnten, von denen viele ihr Leben für Grippepatienten opferten.

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Freiwillige Krankenschwestern des amerikanischen Roten Kreuzes neigten während der Pandemie 1918 dazu, an Influenza-Patienten im Oakland Municipal Auditorium in Kalifornien zu leiden.

Und die BBC strahlte ein einstündiges historisches Drama mit dem Titel “Die Grippe, die 50 Millionen Menschen tötete” aus, in dem Schauspieler die Erfahrungen von Soldaten und Zivilisten nachbilden, die in den aufeinanderfolgenden Krankheitswellen und der schwankenden Reaktion britischer Gesundheitsbeamter gefangen waren. 

Die Verlage antworten auch mit einem Medizinhistoriker, der besser für seine Schriften über den Schwarzen Tod bekannt ist, und bezeichnen die spanische Grippe in seinem neuen Buch als den „Großen“. Das Ergebnis ist, dass keine Gefahr mehr besteht, dass die Pandemie von 1918 vergessen wird. Im Gegenteil, im Jahr 2018 könnten Schriftsteller und Künstler der spanischen Grippe endlich das Denkmal geben, das sie verdient.

Da die Medien heute schneller und moderner sind, wird es wohl nicht Jahre dauern, bis auch Schriftsteller und Künstler, Literaten und Journalisten den Corona-Virus aufarbeiten werden. Verdient hat er selbst es nicht, aber die Menschen, die durch ihn gestorben sind und die Menschen die dafür gesorgt haben, dass nicht noch mehr Menschen sterben mussten.

Autor: Mark Honigsbaum
Autor: Mark Honigsbaum


Mark ist Dozent an der City, University of London und Autor von “Living With Enza: Die vergessene Geschichte Großbritanniens und die Grippepandemie von 1918” Sein Podcast über die spanische Grippe ” Going Viral: Die Mutter aller Pandemien ” ist bei Libsyn und anderen Podcast-Anbietern erhältlich. Der Artikel wurde mir mit freundlicher Genehmigung des Wellcome Museums, London zur Verfügung gestellt und entsprechend aktualisiert.


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